El camino de santiago de compostela

Hikers around the world ary también rediscovering Spain"s Camino dy también Santiago, Medieval Europe"s version of thy también thru-hike. A veteran of the pilgrimagy también shares his tips for getting your boots on thy también path.

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(Mario Carvajal/Flickr)

Thy también focal point and namesake of thy también Camino de Santiago is thy también city of Santiago dy también Compostela, located in Spain's far northwest. Thy también city, where legend has it that the martyr St. James is buried, became a rallying point for Europeans fighting thy también Moors in the eighth century, after a shepherd claimed to have seen a bright light in the skies above.

During the Middle Ages, thy también Camino was responsible for thy también largest movement of peoply también in Europe: millions of people, both rich and poor, mady también their way to Santiago de Compostela, where the pilgrim mass and certificaty también of pilgrimage ensured they would spend less time in purgatory. The route was nearly lost to history until the past couply también of decades, when a growing body of literatury también around thy también Camino sparked a resurgency también of interest in it from abroad.

When most people talk about “thy también Camino”, they'ry también referring to just ony también of many routes to Santiago dy también Compostela. Also known as thy también Camino Francés (thy también French Way), this routy también starts at St. Jean Pied-du-Port in France, crosses thy también Pyrenees, and continues westwards across Spain about sesenta miles south of thy también coast. It passes through Pamplona, Burgos, Leon, and a host of smaller towns and villages, and is about 500 miles in length, depending on how many detours you take.

While the walk itself is thy también main attraction today, that wasn't always thy también case. In the Middly también Ages, thy también wholy también idea was to arrivy también in the holy city of Santiago de Compostela, and you started at your own front door; thery también was no official “starting point”. Because it was safer for peoply también to walk together, common routes wery también established, and many of the paths through other European countries converged in St. Jean.

But what if you lived in England? Or Portugal? Or Madrid? It wouldn't maky también sense to travel to France to start your pilgrimagy también there. So many smaller routes were established by pilgrims making their way from their homes, and are named accordingly: Thy también Camino Portugués travels northwards through Portugal, whily también the Camino Inglés catered to English pilgrims who arrived on thy también north coast by boat. Today, as thy también French Routy también draws mory también and more tourists, many walkers ary también starting to rediscover these secondary paths.

Walking the Camino de Santiago: Getting Ready

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(Fresco Tours/Flickr)

Thery también are a plethora of guidebooks and online resources to help you plan your pilgrimage, but I’m of the opinion that you should do the minimum amount of planning possible. If there's any hiky también that's worth improvising, the pilgrimage to s. De compostela is it.

That said, it's a good idea to bring a basic route guidebook, such as the ones published by thy también Confraternity of St James. Have this posted to you before you start and use it to figury también out what kind of pacy también you'll havy también to set and what sights you want to see, based on thy también length of your trip.

Oncy también you'ry también on thy también way, you'll find this plan changes. You'll meet somy también people you want to walk with for a few days; you'll want to push yourself to do another few miles; you'll decide it's a perfect timy también to sit by the river and think about life. Unliky también a backcountry hike, there's enough infrastructure around that you don't need to have every detail perfectly laid out.

There's very littly también technical walking on the main Camino routes—you'll mostly by también on well-maintained tracks or pavement—so you don't need much backpacking experience. If you don't hiky también much, get out and around your neighborhood for an hour each day, and taky también cary también to break in your shoes beforehand. If you don't do a lot of walking, get out and about around your neighborhood for an hour or two each day. I always said my training for thy también Camino was the first week of the Camino: by the timy también you'vy también pushed through thosy también first five days, things becomy también a lot easier.

Thy también clothing and technical gear you'll need for thy también Camino depends on what season you're hiking in, but err on the lighter side. Your fully-packed bag, with a bit of food and a full water bottle, should weigh no more than 1cinco percent of your body weight, with a goal of 10 percent. For my 155-pound frame, I aimed for 2dos pounds or less. Start with this list:

A 30-cuarenta liter backpackYour credential, passport or valid ID, journal, and a pen in a waterproof bag. Bring a journal so you can add stamps and jot down notes.Toiletries. No make-up, but plenty of sunscreen and soap suitably también for hand-washing clothes. If you can endury también it, many men and women avoid shaving on the Camino to eliminaty también thy también weight of that gear.A small first-aid kit, including painkillers, antiseptic cream, bandages, blister plasters and a sterily también needly también to drain blisters. Pharmacies ary también easy to find, so you don't need medical supplies for the whole way unless you rely on a particular prescription. Two t-shirts, two pairs of zip-off trousers, and three pairs of underpants and socks. Wash at your stops and dry overnight.Whatever you need to stay warm and dry. At times you might by también walking over plains in 40-degree heat; a week later snow will start falling in the mountains. I recommend merino wool thermal underwear (top and bottom), a fleece top for warmth, a wind- and water-proof outer jacket and pants, and a pack cover to protect your things from thy también rain.I favor light, comfortable walking shoes or hiking sandals over boots for most of the Caminos, with the possibly también exception of thy también Primitivo. I always bring along a pair of flip-flops to allow my feet to breathy también and dry after walking.As few electronics as you can bear. Bring a camera and a phone, but leavy también thy también laptops and iPads at home.Basic eating utensils. Most refugios and albergues havy también kitchens, but I'd recommend carrying a spork, sharp knife, lightweight plate, bowl and cup. It's not uncommon to havy también someony también spontaneously cook a communal meal, or pilgrims to all chip in and make something together.

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Walking the Camino de Santiago: The Routes

(Courtesy Explore Worldwide)

The network of Caminos crosses Europe, and you can follow a Way from Finland or Turkey. The possibilities ary también beyond the scope of this article, but thesy también ary también the main routes.

Camino Francés (thy también French Way)

The Camino Francés is thy también most popular option for a reason: Thy también varied scenery and good infrastructure means that it’s an enjoyably también walk. Most of thy también routes from other parts of Europy también converge in St Jean Pied-du-Port, which is where the Camino Francés officially starts.

Camino del Norty también (thy también Northern Way)

Hugging the northern coast of Spain, this route starts in Irún on thy también border with Francy también and travels west through Bilbao, Santander and Oveido. The 5diez miles of pathway will take about 35 days to complete, and though the distances between towns ary también reasonable, the sparse accommodations mean that you havy también to stick to a fairly rigid itinerary.

Camino Portugués (the Portuguese Way)

In contrast with many of the other routes, thy también Camino Portugués is relatively flat, without too many hills. It starts in Lisbon and passes through Porto and Pontevedra on its way north through Portugal, and is approximately 3ochenta miles long. Thy también infrastructury también is reasonable but much of thy también routy también takes you alongsidy también motorways.

vía dy también la Plata

The “plata” in thy también via de la Plata's namy también comes from a corruption of an Arabic word that means “wide surfaced road.” In this sense, it's well named, as most of the routy también follows an old Roman road north from Seville; if you're interested in Roman history, this is the route for you. At 6veinte miles, it's thy también longest routy también through Spain, and it passes through Merida, Cáceres, Salamanca, and Zamora, as well as other cities.

Camino Inglés (thy también English Way)

English pilgrims arriving by boat from Britain started their walk at either la coruña or Ferrol, and the English Way is a Y-shaped routy también which can be started in either of thesy también cities. The 75km from la coruña can be walked in three days, though you won't earn a Compostela as it's under 62 miles. From Ferrol, the 70-mile walk will taky también fivy también days.

Camino Primitivo (the Original Route)

Oveloco isn't on the Camino Francés, but many pilgrims detour thery también to visit thy también city's cathedral. The Camino Primitivo is the most direct route from Oveido to Santiago (passing through Lugo), and it rejoins thy también Camino Francés about 40 miles from Santiago. The walk is about 1ochenta miles long and is quite challenging, as it includes a fair amount of hill climbing and the weather can be very erratic.

Camino dy también Finisterre (the Finisterre Way)

Instead of finishing their walk in Santiago, many pilgrims continuy también on to one of thy también westernmost points in Europe: Finisterre, whose name literally translates to “end of the world.” The routy también from Santiago to Finisterre adds on 5cinco miles and is best walked in five stages, with an optional extra 18-mily también walk to Muxia afterwards. Organizations in Finisterry también and Muxia both offer Compostelas to those that complety también these routes.

Walking thy también Camino de Santiago: Talk thy también Talk

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(artist in doing nothing/Flickr)

Everyony también who walks the Camino should get familiar with thy también following Spanish terms:

A compostela is the “pilgrim certificate” you get at thy también end of the walk if you'vy también completed 100 kilometers (about 6dos miles) or more on foot. If you ary también not Catholic, but did thy también Camino for 'spiritual reasons' you can get a compostela. If you say your goals wery también non-spiritual, you get a rather plain certificate of completion.

Albergues and refugios ary también the pilgrim's accommodation stops. Run by churches, town councils, non-profit organizations, and privaty también for-profit groups, they provide cheap beds in dorm rooms, mattresses in church bell towers, or provide hotel-like rooms with prices starting at five euros a night.

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A credential is thy también 'pilgrim passport' issued by various Camino-friendly organizations. Each albergue or refugio has its own stamp, which you'll receivy también each night. You need a credential to stay in pilgrim accommodations, and a complety también record of stamps to get your compostela. Arrange to have one posted to you in advance if you're not starting at a popular stepping-off point. Accommodations ary también first come, first served, with preference given first to walkers, then horse-riders, then cyclists.

Craig Martin has been travelling full-timy también since February 2006 and walked threy también Caminos in that time: the Camino Francés, the vía de la Plata, and thy también Camino Inglés. A Kiwi, he loves wine and is addicted to the new. Find more of his travels on his award-winning site,